La luz de la luna da forma a cómo algunos animales se mueven, crecen e incluso cantan

La luz de la luna da forma a cómo algunos animales se mueven, crecen e incluso cantan

Una multitud de personas se reúne para ver un espectáculo nocturno en las playas del sur de California: dos veces al mes, generalmente de marzo a agosto, la arena se llena de alfombras con cientos o miles de habitantes de California. Las sardinas plateadas que se retuercen, se desploman, se lanzan tan lejos como sea posible hacia la costa. A medida que las hembras pican sus colas en la arena y sueltan huevos, los machos envuelven a las hembras y liberan esperma para fertilizar esos huevos. Unos 10 días después, los huevos eclosionan y el pequeño grunion se lava en el mar.

Este ritual de apareamiento se ajusta a las mareas, con la eclosión cronometrada a la llegada de la marea alta pico cada dos semanas. Pero la última fuerza que coreografía esta danza es la luna.

Muchas personas saben que el tirón gravitatorio de la luna en la Tierra impulsa las mareas y, con ellas, los ciclos de vida de las criaturas costeras. Sin embargo, la luna también influye en la vida con su luz.

Para las personas que viven en ciudades en llamas con luces artificiales, puede ser difícil imaginar cómo la luz de la luna puede cambiar dramáticamente el paisaje nocturno. En la naturaleza, lejos de cualquier luz artificial, la diferencia entre una luna llena y una luna nueva (cuando la luna nos parece invisible) puede ser la diferencia entre poder caminar afuera sin una linterna y no poder ver el mano delante de tu cara

Y los animales responden. La presencia o ausencia de la luz de la luna, junto con los cambios predecibles en el brillo a lo largo del ciclo lunar, pueden moldear la reproducción, el forrajeo, la comunicación y otros aspectos del mundo de un animal. «La luz es posiblemente, quizás solo después de la disponibilidad de recursos en términos de alimentos, el impulsor ambiental más importante de los cambios en el comportamiento y la fisiología», dice el ecologista Davide Dominoni de la Universidad de Glasgow en Escocia.

Los investigadores han estado catalogando los efectos de la luz de la luna en los animales durante décadas y continúan marcando nuevas conexiones. Varios ejemplos recientemente descubiertos revelan cómo la luz lunar influye en el comportamiento de la presa león, la navegación del escarabajo del estiércol, el crecimiento de peces, las migraciones masivas e incluso el canto de los pájaros.

Cuidado con la luna nueva
Los leones del Serengeti en Tanzania son acosadores nocturnos. Son más exitosos en emboscar animales (incluidos los humanos) durante las fases más oscuras del ciclo lunar. Pero cómo las presas de los gatos responden a las cambiantes amenazas de los depredadores a medida que la luna crece y desaparece ha sido un oscuro misterio.

Meredith Palmer, ecóloga de la Universidad de Princeton, y sus colegas espiaron a cuatro de las especies de presa favoritas de los leones durante varios años con 225 cámaras con cámaras instaladas en un área casi tan grande como Los Ángeles. Los voluntarios del proyecto de ciencia ciudadana Snapshot Serengetianalizaron miles de imágenes de estos animales.

Las presas (ñus, cebras, gacelas y búfalos) son todos comedores de plantas que necesitan forrajear con frecuencia para satisfacer sus necesidades alimentarias, incluso durante la noche más peligrosa. Las instantáneas sinceras revelaron que estas especies responden a los riesgos cambiantes a lo largo del ciclo lunar de diferentes maneras , informó el equipo de Palmer en Ecology Letters en 2017.

Los ñúes comunes ( Connochaetes taurinus ), que constituyen una tercera parte de la dieta del león, fueron los más en sintonía con el ciclo lunar. Los animales parecían establecer sus planes para toda la noche basándose en la fase de la luna. Durante las partes más oscuras del mes, dice Palmer, «se estacionarían en un área segura». Pero a medida que las noches se hacían más brillantes, los ñus estaban más dispuestos a aventurarse en lugares peligrosos donde era probable que se cruzaran con leones.

Con un peso de hasta 900 kilogramos, los búfalos africanos ( Syncerus caffer ) son las presas más formidables de los leones y responden menos a los riesgos cambiantes de depredación. «Simplemente fueron a donde estaba la comida», dice Palmer. Pero a medida que las noches se hacían más oscuras, era más probable que los búfalos formaran manadas. Pastar en grupos puede ofrecer seguridad en números.

Las rutinas de las cebras de las llanuras ( Equus quagga ) y las gacelas de Thomson ( Eudorcas thomsonii ) también cambiaron con el ciclo lunar. Pero a diferencia de la otra presa, estos animales reaccionaron más directamente a los niveles de luz cambiantes durante la noche, dice Palmer. Las gacelas estaban más activas después de que saliera la luna. Las cebras «a veces se levantaban y hacían cosas antes de que la luna hubiera salido», dice ella. Eso puede parecer un comportamiento arriesgado, pero ser impredecible podría ser una estrategia de defensa de cebra para mantener a los leones adivinando, dice ella.

Estos escenarios que se desarrollan en el Serengeti realmente demuestran los efectos de gran alcance de la luz de la luna, dice Dominoni. «Es una historia hermosa, un ejemplo muy claro, de cómo la presencia o ausencia de la luna puede tener impactos fundamentales a nivel del ecosistema».

Navegantes nocturnos
Para los escarabajos nocturnos, la luz de la luna es una brújula. Que tan bien navegan los insectos depende de las fases de la luna.

En las praderas sudafricanas, una palmada de estiércol es como un oasis, que proporciona nutrientes y agua escasos que atraen a una multitud de escarabajos. Los escarabajos Escarabaeus satyrus salen por la noche para agarrar y marchar, esculpir excremento en una pelota que a menudo es más grande que el escarabajo en sí mismo y hacer rodar la pelota lejos de otros escarabajos hambrientos. El escarabajo luego entierra la pelota y se en el suelo.

La escapada más eficiente es una línea recta a un lugar de enterramiento adecuado, a menudo a muchos metros de distancia, dice James Foster, científico de la visión en la Universidad de Lund en Suecia. Para evitar ir en círculos o volver a caer en el frenesí de alimentación, los escarabajos miran a la luz de la luna polarizada ( SN: 7/5/03, p. 4 ). Parte de la luz lunar dispersa las moléculas de gas en la atmósfera y se polariza, lo que significa que las ondas de luz tienden a vibrar en el mismo plano. Esta dispersión produce un patrón de luz polarizada en el cielo que los ojos humanos no pueden ver. Pero los escarabajos pueden usar este patrón de cielo para orientarse, deduciendo dónde está la luna sin tener que ver el orbe directamente.

En pruebas de campo recientes, Foster y sus colegas evaluaron la intensidad de la señal de polarización en el cielo nocturno sobre el territorio del escarabajo pelotero. La proporción de luz en el cielo nocturno que está polarizada durante una luna casi llena es similar a la de la luz solar polarizada durante el día, que muchos insectos diurnos, como las abejas, utilizan para navegar. A medida que la luna se oscurece a lo largo del ciclo lunar, la señal se debilita. Para la luna creciente, los escarabajos tienen problemas para mantenerse en curso , informaron los investigadores en enero en el Journal of Experimental Biology . La luz polarizada durante esta fase lunar puede estar en el límite de lo que los recolectores de estiércol pueden detectar.

En este umbral, la contaminación lumínica podría convertirse en un problema, ya que la luz artificial interfiere con los patrones de luz de la luna polarizada, dice Foster. Está realizando experimentos en Johannesburgo para ver si las luces de la ciudad afectan la navegación del escarabajo. A pesar de que las praderas rurales de África aún no están bañadas por un brillo artificial, los escarabajos no son los únicos invertebrados nocturnos que usan la luz de la luna polarizada para encontrar su camino, dice Foster. «Incluso si [la contaminación lumínica] no es un problema para esta especie en particular, podría ser un problema para muchas otras».

Como una lampara de crecimiento
En el océano abierto, la luz de la luna ayuda al bebé a crecer.

Muchos peces de arrecife pasan su infancia en el mar, tal vez porque las aguas más profundas hacen que el vivero sea más seguro que el arrecife lleno de depredadores. Pero eso es solo una conjetura, porque estas larvas son demasiado pequeñas para rastrearlas, por lo que los científicos no saben mucho sobre ellas, dice Jeff Shima, ecólogo marino de la Universidad Victoria de Wellington en Nueva Zelanda. Recientemente descubrió una manera de observar la influencia de la luna sobre estos peces.

Las larvas del triple aleta común ( Forsterygion lapillum ), un pequeño pez que habita en los arrecifes rocosos poco profundos de Nueva Zelanda, pasan unos 52 días en el mar antes de ser lo suficientemente grandes como para regresar al arrecife. Afortunadamente para Shima, los adultos llevan un archivo de su juventud dentro del oído interno. Las estructuras de carbonato de calcio llamadas otolitos, o piedras del oído, crecen una capa nueva cada día. Entonces, al igual que los anillos de los árboles, las piedras del oído registran patrones de crecimiento, con el ancho de una capa que indica cuánto crecimiento ocurrió ese día.

Al combinar otolitos de más de 300 triples con un calendario y datos meteorológicos, Shima y el biólogo marino Stephen Swearer de la Universidad de Melbourne en Australia encontraron que las larvas crecen más rápido durante las noches brillantes y con luz de luna que en las noches oscuras . Si la luna está fuera pero cubierta por nubes, las larvas no crecen tanto.

El efecto de la luna no es trivial. Está a la par con el efecto de la temperatura del agua, un conocido impulsor del crecimiento larvario: la ventaja de una luna llena en relación con la luna nueva es similar a la de un aumento de 1 grado centígrado en la temperatura del agua, estimaron los investigadores en la Ecología deenero .

Shima sospecha que las noches brillantes permiten que las larvas vean mejor y cazen plancton. Y al igual que la luz nocturna tranquilizadora de un niño, el brillo de la luna puede permitir que las larvas se “relajen un poco”, dice. Los depredadores probables, como los peces linterna, se alejan de la luz de la luna para evitar a los peces más grandes que los cazan por la luz. Sin nada que los persiga, las larvas pueden concentrarse en la alimentación.

Pero cuando los peces jóvenes están listos para regresar al arrecife, la luz de la luna puede convertirse en un obstáculo. En un estudio diferente, más de la mitad de más de 1,000 jóvenes de seis barras ( Thalassoma hardwicke ) observaron que llegar a los arrecifes de coral en la Polinesia Francesa durante 11 meses lo hicieron durante la oscuridad de la luna nueva. Sólo el 15 por ciento llegó durante la luna llena , informaron Shima y sus colegas en Ecología en 2018.

Debido a que muchos depredadores en los arrecifes de coral cazan a la vista, una cobertura de la oscuridad puede dar a los jóvenes de los pastos de seis barras la mejor oportunidad de instalarse en un arrecife sin ser detectado. De hecho, Shima ha demostrado que algunos de estos peces parecen permanecer en el mar varios días más de lo normal para evitar un regreso a casa durante la luna llena. La luz de la luna podría influir de manera similar en las larvas de muchos tipos de peces de arrecife y afectar muchos aspectos del ciclo de vida, dice Shima.

Mala luna cresiente
La luz de la luna puede activar el cambio en la migración diaria de algunas de las criaturas más pequeñas del océano.

En las estaciones, cuando el sol sale y se pone en el Ártico, el zooplancton se hunde en las profundidades cada mañana para evitar a los depredadores que cazan de vista. Pero muchos científicos habían asumido que, en el corazón del invierno, cuando el sol está ausente, el zooplancton se toma un descanso de arriba a abajo.

«En general, la gente pensaba que en esa época del año no ocurría nada», dice Kim Last, ecologista de la conducta marina en la Asociación Escocesa de Ciencias Marinas de Oban. Pero la luz de la luna parece apoderarse y dirigir las migraciones , Last y colegas sugirieron en 2016 en Current Biology .

El grupo de Last descubrió estas migraciones invernales en todo el Ártico mediante el análisis de datos de instrumentos acústicos estacionados frente a Canadá, Groenlandia y Noruega, y cerca del Polo Norte. Los instrumentos registran los ecos de las ondas sonoras que rebotan en enjambres de zooplancton cuando las criaturas se mueven hacia arriba y hacia abajo en el océano.

Normalmente, las migraciones siguen un ritmo de 24 horas, con zooplancton, incluido el krill y los copépodos, que descienden muchos centímetros hasta decenas de metros en el océano al amanecer y regresan a la superficie por la noche para pastar en el fitoplancton. Pero los viajes de invierno siguen un horario ligeramente más largo de 24.8 horas ( SN Online: 1/11/16 ). Ese momento coincide exactamente con la duración de un día lunar, el tiempo que tarda la luna en salir, ponerse y volver a subir. Y durante unos seis días alrededor de la luna llena, el zooplancton se oculta especialmente a gran profundidad, hasta 50 metros aproximadamente.

El zooplancton parece tener un reloj circadiano interno que establece sus migraciones de 24 horas basadas en el sol. No se sabe si los nadadores también tienen un reloj biológico con base lunar que establece sus viajes de invierno, dice Last. Pero las pruebas de laboratorio muestran que el krill y los copépodos tienen sistemas visuales sensibles que pueden detectar niveles muy bajos de luz, dice.

Sonata de luz de Luna
La luz de la luna también influye en los animales que están activos durante el día. Eso es lo que aprendió la ecóloga conductual Jenny York mientras estudiaba a las tejedoras de gorriones ( Plocepasser mahali ) en el desierto de Kalahari en Sudáfrica.

Estas aves marrones y blancas de tamaño gorrión viven en grupos familiares. Durante todo el año, los miembros de la familia cantan a coro para defender el territorio. Pero durante la temporada de reproducción, los machos también realizan solos, despertándose al amanecer para cantar su propia melodía. Estas canciones del amanecer son las que trajeron a York, ahora en la Universidad de Cambridge, al Kalahari.

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